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기관지 천식이란?
 
일반적으로 천식이라고 불리는 질환으로, 특정된 심장 또는 폐질환에 의하지 않으나, 발병 기구(機構)는 여러 면에서 해명되지 않은 점이 많다. 발작은 넓은 범위에 걸친 중 ·소 기관지의 평활근(平滑筋) 수축, 점막부종(粘膜浮腫)에 의한 협착(狹窄)과 기관지 강내(腔內)의 담(痰)에 의하여 야기된다. 원인은 여러 가지 설이 있으나 알레르기설이 가장 유력하다. 기타에 유전성이라든지 자율신경 이상 등의 설도 있다.
천식과 가장 관계가 깊은 소인(素因)으로 알레르기 체질이 있다. 이는 원래 알레르겐의 작용에 의하여 항체를 만들기 쉬운 체질인데, 그러한 체질을 가진 사람에게는 각종 발작의 유인, 예컨대 감염 ·내분비 조절장애(사춘기나 갱년기에서 볼 수 있다) ·과로 ·정신적 스트레스 등 외에 화분(花紛) ·실내외 먼지 ·곰팡이 등 알레르겐의 접촉에 의하여 발작이 오기 쉽다.

원인과 증상
 
증세의 전형적인 특징은 기침 ·재채기 등의 전구증상(前驅症狀)에 이어 급속히 호흡이 곤란해지며, 호흡을 하면 그르렁그르렁하는 천명이 나온다. 그런 발작이 멎으면 소량의 진득거리는 담이 나오고 호흡이 차차 편해지면서 천명도 진정되어 발작 전의 평상시 상태로 돌아간다. 발작의 강약은 환자에 따라서 매우 다르며, 또 빈도나 지속시간도 가지가지이다. 발작은 야간 또는 새벽에 일어나는 경우가 많고, 계절적으로는 봄과 가을의 환절기에 많다.

진단과 치료
 
진단은 특징 있는 발작상태 때문에 비교적 쉬운 편인데, 발작시에 갖는 특징적인 의학적 소견으로는 양측 폐야(肺野) 전반에 걸친 건성(乾性) 라셀음(音)이 청취되며, 담에서는 호산구(好酸球) ·샤르코-레이덴의 결정(結晶) 등을 볼 수 있다.
치료법에는 대증요법(對症療法)과 본태적(本態的) 요법이 있는데 대증요법으로는 아드레날린이나 에페드린 등 교감신경 자극제, 테오필린 계통의 약제 및 부신피질 스테로이드 약제가 주로 쓰이며, 보조적으로 항히스타민제 ·진해제 ·거담제 ·진정제 등이 사용된다. 본태적 요법은 체질개선요법이라고도 불리는 것으로, 알레르겐에 대한 탈감작요법(脫感作療法)과 금제제(金製劑)나 정제두균(精製痘菌) 등을 이용한 자극요법이 있다.